Persbericht KU Leuven - 10 december 2019

ERC Consolidator Grant voor kankeronderzoeker Kim De Keersmaecker

De European Research Council (ERC) heeft haar Consolidator Grants uitgereikt. Dit jaar mag kankeronderzoeker en genetica Kim De Keersmaecker van de KU Leuven zo’n beurs van 2 miljoen euro in ontvangst nemen. Zij wist de jury te overtuigen met haar project over ‘synonieme mutaties’ en hun mogelijke rol in de ontwikkeling van kanker.

Het menselijk genoom bestaat uit 20.000 genen, die ons lichaam omzet of ‘transcribeert’ tot mRNA. Die mRNA-moleculen worden op hun beurt vertaald naar aminozuurketens van eiwitten die onze cellen in staat stellen om hun specifieke functie te vervullen. Dat proces kan ontregeld geraken als een gen muteert, en in sommige gevallen ontstaan dan kankercellen.

De zoektocht naar genetische mutaties die kanker kunnen veroorzaken staat al jarenlang hoog op de wetenschappelijke agenda. Duizenden genomen van tumorcellen werden al in kaart gebracht. Over één type mutaties spreekt echter bijna niemand: synonieme mutaties. 

In tegenstelling tot ‘gewone’, niet-synonieme genetische mutaties veroorzaken synonieme mutaties geen veranderingen in de aminozuren van de eiwitten waarvoor ze coderen, legt professor De Keersmaecker uit. “Daardoor lijkt het alsof ze niets doen en het dus ‘stille’ mutaties zijn die onmogelijk een rol kunnen spelen bij de ontwikkeling van kanker. De aandacht van kankeronderzoekers ging de afgelopen jaren dan ook in de eerste plaats naar andere mutaties. Intussen weten we al van enkele synonieme mutaties dat ze de ontwikkeling van kanker wel degelijk kunnen bevorderen via een mechanisme dat we nog niet goed begrijpen. De komende jaren wil ik daarom samen met mijn team onderzoeken hoe synonieme mutaties een rol kunnen spelen.”

Lees meer op de nieuwssite van de KU Leuven.